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The witch and the microbe: lingering Covid-19 embodiments, food cultures, and microbial science

Updated: Jun 7, 2020

Once magical, rebellious and contagious, both witches and microbes are recalcitrant figures in the Euro-American imaginary. This project is based on the thesis that (1) new forms of collective subjectivities and action around ad hoc remedies and treatments resulting from lingering (both suspected and confirmed) Covid-19 embodied experiences together with (2) biomedical research on microbial metabolism in the West capture, mobilise and reinvent (1) the cross-cultural figure of the ‘witch’ as a multispecies and traditional/folk healer, (2) traditional non-western food cultures, and (3) women’s embodied knowledge and experiences of cooking and caring, particularly around the ‘personalised’ approach women develop in the confines of domesticity.

The project (1. The archive) traces a cross-cultural genealogy of witches and microbes by focusing the Galician witches known as meiga, a type of ‘satanic’ witch, and the Japanese witch kitsune-tsukai, a fox embodied in a caring mother and wife. They both involve caring and healing practices thought food, beverages and other plant-based remedies. By conducting ethnographic fieldwork of microbial science and its links with nutritional science, The witch and the microbe (2. The lab) examines the influence of the magical figures of the meiga and the kitsune-tsukai in two popular food cultures associated to overall health and longevity: the Mediterranean and the macrobiotic.

In the absence of appropriate (health)care, dietary changes along with supplements from various medical traditions (e.g. Traditional Chinese Medicine (TCM), Ayurveda, homeopathy) have become part of a ‘more collaborative’ and ‘more caring’ bieconomies (Pavone & Goven, 2017) for those populations experiencing long-lasting symptoms and relapses of Covid-19 in order to address their multiple vulnerabilities and inequalities (i.e. healthcare, employment and childcare in convalescence). The main objective of the project is to address this reality by (3. The web) documenting, analysing and interpreting the embodied experiences of prolonged Covid-19 (~+60 days) on various digital networks. Together with these online communities, it co-develops a ‘lived’ archive of the resulting ad hoc remedies, dietary and bodily practices used to live with/recover from the lingering symptoms of the disease.

‘Live’ archives of Covid-19 embodied experiences will provide invaluable information for the clinical and interdisciplinary management and prognosis of the disease. Here, what I call ‘microbiology multiple’ brings microbes and people into the ‘science of microbiology’ instead of the opposite. It focuses on embodiment and collective action rather than on a more interpretative dimension of health and wellbeing with(out) microbes.

If you are interested in becoming part of the project, please send your message to acasal@microbesembodimentinequalities.com


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Versión en Español

La bruja y el microbio: encarnaciones persistentes de la Covid-19, culturas alimentarias y ciencia microbiana

Mágicas, rebeldes y contagiosas, tanto las brujas como los microbios son figuras recalcitrantes en el imaginario euroamericano. Este proyecto se basa en la tesis de que (1) nuevas formas de subjetividades y acciones colectivas digitales en torno a remedios y tratamientos informales resultantes de experiencias persistentes de la Covid-19 junto con (2) investigación biomédica sobre el metabolismo microbiano en Occidente, captura, moviliza y reinventa (1) la figura de la "bruja" como curandera ‘multi-especies’ tradicional, (2) tradiciones culinarias no occidentales y (3) conocimientos culinarios, experiencias ‘encarnadas’ (embodied) y un enfoque "personalizado" que, a diferencia de la ciencia de laboratorio, las mujeres desarrollan en torno a los cuidados, en los confines de la domesticidad.

La investigación (1. El archivo) desarrolla una genealogía intercultural de brujas y microbios. Se centra en las ‘meigas’, un tipo de bruja 'satánica' gallega, y en la bruja japonesa kitsune-tsukai, en la cual, bajo la apariencia humana de madre y esposa entregada, subyace su identidad no humana como zorra. Ambas figuras implican prácticas médicas, de cuidados y de curación con alimentos, bebidas y otros remedios a base de plantas. Mediante una etnografía de la ciencia microbiana y sus vínculos con la nutrigenómica, La bruja y el microbio (2. El laboratorio) examina la influencia de dichas figuras femeninas y mágicas en dos culturas alimentarias asociadas a la salud y la longevidad: la mediterránea y la macrobiótica.

En confinamiento y en ausencia de una atención social-sanitaria adecuada, los cambios en la dieta junto con los suplementos de diversas tradiciones médicas (p.ej. Medicina Tradicional China, Ayurveda, homeopatía) se han convertido en parte de bieconomías 'más colaborativas', de cuidados, (Pavone & Goven, 2017) para aquellas poblaciones que experimentan síntomas prolongados y recaídas asociadas a la Covid-19. El objetivo principal del proyecto es abordar las múltiples vulnerabilidades y desigualdades - atención médico-sanitaria, (des)empleo y cuidados en convalecencia – a las que se enfrentan dicha (creciente) población. Para ello, el proyecto (3. La web) documenta, analiza e interpreta las experiencias de una Covid-19 prolongada (~ + 60 días) en la red. Junto con estas comunidades en línea, La bruja y el microbio desarrolla un archivo "vivido" de los remedios, las prácticas alimentarias y corporales utilizadas para vivir con/recuperarse de los síntomas persistentes de la enfermedad.

Dichos archivos de las experiencias vividas de Covid-19 proporcionarán relevante información tanto para el manejo clínico e interdisciplinario como para el pronóstico de la enfermedad.

Hacia una salud más participativa, hacia el bienestar colectivo con/sin microbios, lo que llamo la "microbiología múltiple" resitúa a los microbios y a la ciudadanía en la "ciencia de la microbiología".

Si está interesada en formar parte del proyecto, envía un correo a acasal@microbesembodimentinequalities.com

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